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La lluvia realmente puede mover montañas  


sombras
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La tectónica de placas tiende a dominar la visión común de la formación de montañas: donde dos placas se encuentran, la roca es empujada hacia arriba. Sin embargo, los cambios masivos en la corteza terrestre no pueden atribuirse todo el mérito de este proceso impresionante.
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Como dice Alan Collins, geólogo de la Universidad de Adelaida de Australia: “Las montañas actúan como lo hacen los pulmones en los humanos. Son el lugar donde el material se transfiere desde las profundidades de la tierra a la superficie de la Tierra a través de una erosión rápida y eficiente ".

Esta transferencia de material depende de los procesos en curso en la superficie, lo que significa que las montañas también pueden ser creadas, moldeadas y destruidas por el clima y la erosión.

Pero existe un debate en curso sobre cómo interactúan exactamente el clima, la tectónica y las cadenas montañosas, debido a una comprensión imperfecta del equilibrio entre la remoción de roca a través de la erosión y el reemplazo de roca por levantamiento.

Ahora, una investigación publicada en la revista Science Advances ha capturado con precisión el dramático efecto erosivo de la lluvia, mostrando cómo esculpe picos y valles durante millones de años.

“Puede parecer intuitivo que más lluvia pueda dar forma a las montañas haciendo que los ríos se conviertan en rocas más rápido”, dice el autor principal Byron Adams, de la Universidad de Bristol, Reino Unido. "Pero los científicos también han creído que la lluvia puede erosionar un paisaje lo suficientemente rápido como para 'succionar' las rocas de la Tierra, lo que efectivamente levanta montañas muy rápidamente".

Al eliminar una enorme cantidad de material de la superficie, el agua puede crear un gradiente de presión en la corteza terrestre, provocando que las rocas "fluyan" y eventualmente empujen montañas hacia arriba.

Las mediciones necesarias para determinar cuál es el modelo más preciso son complejas y laboriosas de realizar. Pero Adams y su equipo estuvieron a la altura del desafío.

Centrándose en la región dinámica de los Himalayas central y oriental, tomaron una serie de muestras de granos de arena con el objetivo de descubrir la rapidez con la que los ríos erosionan las rocas, observando los “relojes cósmicos” dentro de los granos.

“Cuando una partícula cósmica del espacio exterior llega a la Tierra, es probable que golpee granos de arena en las laderas a medida que se transportan hacia los ríos”, explica Adams.

“Cuando esto sucede, algunos átomos dentro de cada grano de arena pueden transformarse en un elemento raro. Al contar cuántos átomos de este elemento están presentes en una bolsa de arena, podemos calcular cuánto tiempo ha estado allí la arena y, por lo tanto, qué tan rápido se ha erosionado el paisaje ”.
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Después de tomar muestras de todos los rangos, el equipo probó una serie de modelos numéricos para encontrar uno capaz de predecir con precisión las tasas de erosión que midieron. Esto les permitió cuantificar, por primera vez, cómo las lluvias afectan la erosión en terrenos accidentados.

Adams cree que el descubrimiento es un avance emocionante, porque “apoya firmemente la noción de que los procesos atmosféricos y de la tierra sólida están íntimamente conectados”. Esto podría tener implicaciones reales para comprender la historia de la Tierra e incluso la vida misma.

Collins también ve la técnica como un gran avance. "Si se demuestra que funciona en general, y su estudio es el más grande de su tipo realizado hasta ahora, se puede utilizar para cuantificar cómo se transfieren los elementos a los sistemas de la superficie terrestre desde el planeta profundo".

"La vida necesita nutrientes", agrega Collins. “La mayoría de estos, desde el fósforo que forma el marco del ADN hasta elementos esenciales como el molibdeno o el selenio, provienen de las profundidades de la tierra y de la erosión de las rocas en los cinturones montañosos.

"Si comprendemos mejor cómo se facilita esta transferencia en estos cinturones montañosos, podremos comprender mejor cómo se produce esta retroalimentación y cómo evolucionó nuestra tierra".

Para Adams y su equipo, el siguiente paso es abordar si las tasas de erosión que midieron son lo suficientemente grandes como para impulsar el "flujo de la corteza" de las rocas.

Curiosamente, Adams también está trabajando en un proyecto que utiliza este tipo de investigación para ayudar a pronosticar el impacto del cambio climático en los paisajes montañosos.

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