Es seguro vivir en la luna por un largo plazo?

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Futuras bases lunares

Los Moonwalkers se animan: el módulo de aterrizaje Chang’e 4 de China ha realizado las primeras mediciones detalladas de la intensa radiación que golpea la superficie lunar y ha descubierto que es seguro para la exploración humana. Los resultados dan a los investigadores una mejor idea de cuánta protección necesitarán las tripulaciones futuras.

Los astronautas de las misiones Apolo de las décadas de 1960 y 1970 llevaban dosímetros para medir su exposición a la radiación, pero los dispositivos capturaron la exposición total de todo su viaje, no solo su tiempo en la superficie de la Luna.

Desde entonces, los científicos han tenido que estimar las dosis de radiación de las tripulaciones que se desplazan por la superficie lunar “a partir de la extrapolación y el modelado”, dice el físico Robert Wimmer-Schweingruber de la Universidad de Kiel, coautor del estudio.

En realidad, nunca los hemos medido exclusivamente en la Luna.

Pero existe un interés renovado en tomar tales medidas, con el programa Artemis de la NASA que tiene la intención de aterrizar tripulaciones para estadías prolongadas para 2024 y la Administración Nacional del Espacio de China está considerando misiones humanas en algún momento de la década de 2030.

El robot Chang’e 4 hizo historia el año pasado cuando tocó tierra en el cráter Von Kármán en el lado opuesto de la Luna, trayendo consigo un conjunto de instrumentos para el viaje.

Uno de ellos fue un nuevo dosímetro operado por Wimmer-Schweingruber y sus colegas en Alemania y China.

El dispositivo midió las tasas de radiación por hora y encontró que los astronautas estarían expuestos a aproximadamente 200 veces los niveles de radiación que las personas en la Tierra, informan hoy en Science Advances.

La ubicación del dosímetro dentro de la sonda Chang’e 4 proporciona un blindaje parcial, como lo haría un traje espacial de un astronauta para su cuerpo, por lo que los hallazgos son bastante aplicables a los exploradores humanos, dice Wimmer-Schweingruber.

Sonda Chang'e 4
Sonda Chang’e 4

La dosis medida es de cinco a diez veces mayor que la que reciben los pasajeros de un vuelo intercontinental desde la ciudad de Nueva York a Frankfurt, Alemania, cuando el avión está por encima de partes de la atmósfera protectora, dice Wimmer-Schweingruber.

Aunque alta para los estándares terrestres, la radiación es uno de los peligros conocidos de los vuelos espaciales. La NASA tiene legalmente prohibido aumentar el riesgo de que sus astronautas mueran de cáncer en más de un 3%, y estos niveles se mantienen por debajo de eso.

Además, los investigadores calcularon que las bases lunares cubiertas con al menos 50 centímetros de suelo lunar serían suficientes para protegerlas.

Una cámara más profunda protegida con unos 10 metros de agua sería suficiente para proteger contra tormentas solares ocasionales, que pueden hacer que los niveles de radiación aumenten drásticamente.

(Entre las misiones Apolo 16 y 17, el Sol se encendió de una manera que podría haber causado enfermedad por radiación, vómitos y posiblemente la muerte si los astronautas hubieran estado desprotegidos en el espacio en ese momento). Tal cámara debería ser accesible en 30 minutos. , la cantidad de tiempo de advertencia avanzada que ahora es posible con los satélites de monitoreo.

El dosímetro especializado midió tanto partículas cargadas como neutras.

Las partículas cargadas, como los protones y los núcleos pesados ​​a los que se han despojado de sus electrones, son peligrosas porque pueden penetrar la piel humana y dañar el ADN, provocando cáncer y otros efectos adversos para la salud. Provienen de dos fuentes principales: potentes llamaradas solares lanzadas esporádicamente a la Luna y una lluvia constante de rayos cósmicos galácticos desde el espacio profundo.

vivir en la luna
Viviendo en la luna

A diferencia de la Tierra, la Luna carece de un campo magnético para desviar esta radiación.

Cuando golpea la superficie, produce una pulverización secundaria de partículas neutras, incluidos neutrones, que pueden penetrar más profundamente que las partículas cargadas.

Los neutrones pueden aplastar y golpear protones sueltos en el tejido de una persona, transmitiendo impulso como bolas de billar, dice Wimmer-Schweingruber. Estos protones cargados y energéticos pueden causar estragos en otras células.

Las medidas de este componente neutral no existían antes y eran difíciles de estimar incluso usando modelos sofisticados, dice Wimmer-Schweingruber.

Los resultados no son nada que los científicos no sospecharan ya, dice Francis Cucinotta, que estudia los efectos sobre la salud de la radiación espacial en la Universidad de Nevada, Las Vegas, y que no participó en el trabajo.

Pero es bueno tener las medidas específicas, que verifican que si los astronautas viven en bases blindadas, pueden pasar hasta 6 meses en la Luna sin exceder los límites establecidos por ley de la NASA, agrega.

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