¿Cuánto dura un año galáctico?

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Vía Láctea

La galaxia es un lugar grande, después de todo.

Los seres humanos están acostumbrados a medir el tiempo midiendo el movimiento de la Tierra en relación con el sol. Pero si bien los viajes de la Tierra alrededor de su estrella son dignos de mención a la vida en nuestro punto azul pálido, ese viaje es bastante insignificante en comparación con el viaje épico que lleva al sol, y a todo nuestro sistema solar, alrededor del centro de la Vía Láctea.

Orbitar la galaxia de la Vía Láctea solo una vez le lleva al sol aproximadamente 220 millones a 230 millones de años terrestres, según Keith Hawkins, profesor asistente de astronomía en la Universidad de Texas en Austin.

En otras palabras, si midiéramos el tiempo con este “reloj” galáctico, la Tierra tendría unos 16 años (en años galácticos o cósmicos), el sol se habría formado hace unos 20 años y el universo tendría aproximadamente 60 años de edad.

El viaje del sistema solar alrededor de la galaxia se asemeja a la órbita de la Tierra alrededor del sol. Pero en lugar de orbitar una estrella, el sol rodea el agujero negro supermasivo que se encuentra en el centro de la Vía Láctea, dijo Hawkins. Ejerce una tremenda cantidad de gravedad sobre los objetos cercanos al centro de la galaxia, pero es la gravedad ejercida colectivamente por el material de la Vía Láctea la que mantiene al sol en su órbita.

“El sol se mueve con suficiente velocidad, unos 230 kilómetros por segundo, aproximadamente el equivalente a 500.000 millas por hora, que continúa girando alrededor del centro de la galaxia en una especie de círculo” en lugar de ser atraído hacia el agujero negro, él dijo.

Nuestro lugar en la galaxia

Comparado con un año terrestre, un año galáctico representa el tiempo a gran escala, pero no es una medida consistente en toda la galaxia. Lo que los terrícolas llamamos año galáctico es específico del lugar de la Tierra en la espiral de la Vía Láctea.

“Diríamos que un año galáctico es 220, 230 millones de años. Otras estrellas en la galaxia, su año galáctico es diferente”, dijo Hawkins.

La galaxia tiene unos 100.000 años luz de diámetro y la Tierra está a unos 28.000 años luz de su centro. “Si imaginas la galaxia como una ciudad, la Tierra está cerca de los suburbios”, explicó Hawkins. Para las estrellas que orbitan cerca del agujero negro, el centro de la “ciudad”, un año galáctico es relativamente corto. En los “suburbios”, donde se encuentra nuestro sistema solar, “los años galácticos son un poco más largos”, dijo.

Reglas similares controlan la variabilidad en la duración de un año entre planetas. Por ejemplo, Mercurio, el planeta más interno de nuestro sistema solar, realiza una órbita completa alrededor del sol en aproximadamente 88 días terrestres. Urano, el séptimo planeta desde el sol, orbita alrededor del sol cada 84 años, según los estándares de la Tierra. Y el distante planeta enano Plutón tarda 248 años terrestres en completar un ciclo orbital.

Si bien la física de las órbitas planetarias es similar a los mecanismos que dan forma a la órbita de nuestro sistema solar alrededor de la Vía Láctea, vale la pena preguntarse cómo han calculado los astrónomos el lapso de un año galáctico. Hawkins dice que en realidad es una ciencia bastante básica que quedó clara en los primeros días de la astronomía moderna.

“Se trata principalmente de ver las estrellas moverse alrededor de la galaxia”, dijo. “Puedes ver las estrellas moverse alrededor de la galaxia y deducir de la velocidad y dirección de otras estrellas”.

Nota del editor: esta historia se actualizó el 31 de agosto para señalar que el sol permanece en su órbita alrededor de la Vía Láctea no solo por el agujero negro en el centro de la Vía Láctea, sino también por la gravedad ejercida colectivamente por el material en la vía Láctea.

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