¿Por qué los humanos son tan curiosos?

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Niños jugando

La curiosidad es un sello distintivo de la experiencia humana. ¿Pero por qué?

El anhelo humano de conocer y comprender es la fuerza impulsora detrás de nuestro desarrollo como individuos e incluso nuestro éxito como especie. Pero la curiosidad también puede ser peligrosa y provocar tropiezos o incluso caídas, entonces, ¿por qué este impulso nos obliga con tanta frecuencia durante toda la vida?

Dicho de otra manera, ¿por qué los humanos son tan curiosos? Y dada la complejidad de la curiosidad, ¿tienen los científicos una definición para este impulso innato?

La curiosidad está tan arraigada que nos ayuda a aprender como bebés y a sobrevivir como adultos. En cuanto a la definición, no hay un conjunto en piedra. Los investigadores de muchas disciplinas están interesados en la curiosidad, por lo que no sorprende que no haya una definición ampliamente aceptada del término. William James, uno de los primeros psicólogos modernos, lo llamó “el impulso hacia una mejor cognición”. Ivan Pavlov escribió que los perros (por supuesto que eran perros) sienten curiosidad por los estímulos novedosos a través del “¿qué es?” reflejo que les hace enfocarse espontáneamente en algo nuevo que entra en su entorno.

Si bien definir una definición ha resultado complicado, “el consenso general es que es un medio de recopilación de información”, dijo a Live Science Katherine Twomey, profesora de lenguaje y desarrollo comunicativo de la Universidad de Manchester en el Reino Unido.

Los psicólogos también están de acuerdo en que la curiosidad no se trata de satisfacer una necesidad inmediata, como el hambre o la sed; más bien, está intrínsecamente motivado.

Abriendo nuestro camino en el mundo

La curiosidad abarca un conjunto de comportamientos tan grande, que probablemente no haya ningún “gen de curiosidad” que haga que los humanos se pregunten sobre el mundo y exploren su entorno. Dicho esto, la curiosidad tiene un componente genético. Los genes y el medio ambiente interactúan de muchas formas complejas para dar forma a las personas y guiar su comportamiento, incluida su curiosidad.

Los investigadores identificaron cambios en un tipo de gen específico que es más común en pájaros cantores individuales que están especialmente interesados ​​en explorar su entorno, según un estudio de 2007 publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B, Biological Science. En humanos, las mutaciones en este gen, conocido como DRD4, se han asociado con la propensión de una persona a buscar novedades.

Independientemente de su composición genética, los bebés tienen que aprender una cantidad increíble de información en un corto período de tiempo, y la curiosidad es una de las herramientas que los humanos han encontrado para realizar esa gigantesca tarea.

“Si los bebés no tuvieran curiosidad, nunca aprenderían nada y el desarrollo no ocurriría”, dijo Twomey.

Cientos de estudios muestran que los bebés prefieren la novedad. En un estudio clásico de 1964, un psicólogo demostró que los bebés de entre 2 y 6 meses de edad crecían cada vez menos interesados ​​en un patrón visual complejo cuanto más lo miraban. Un estudio de 1983 en la revista Developmental Psychology de niños un poco mayores (edades de 8 meses y 12 meses) indicó que una vez que los bebés se acostumbraron a los juguetes familiares, prefirieron los nuevos, un escenario que los cuidadores probablemente conocen muy bien.

Esta preferencia por la novedad tiene un nombre: curiosidad perceptiva. Es lo que motiva a los animales no humanos, a los bebés humanos y probablemente a los adultos humanos a explorar y buscar cosas nuevas antes de volverse menos interesados ​​en ellos después de una exposición continua.

Como muestran estos estudios, los bebés hacen esto todo el tiempo. El balbuceo es un ejemplo.

“La exploración que hacen es un balbuceo sistemático”, dijo Twomey. Cuando la mayoría de los bebés tienen solo unos meses de edad, comienzan a emitir sonidos vocales y repetitivos a medida que aprenden a hablar. El balbuceo demuestra la utilidad de la curiosidad perceptiva. Comienza como una exploración completamente al azar de lo que puede hacer su anatomía vocal.

Eventualmente, “golpearán algo y pensarán ‘Eso suena como algo que mi mamá o mi papá harían'”, dijo. Y luego lo vuelven a hacer. Y otra vez.

Pero no se trata solo de bebés. Los cuervos son famosos por usar la curiosidad perceptiva como un medio de aprendizaje. Por ejemplo, el impulso de explorar su entorno probablemente ayude a los cuervos a aprender a diseñar las herramientas simples que usan para pescar larvas fuera de las grietas difíciles de alcanzar. Además, los experimentos con robots programados para ser curiosos han demostrado que la exploración es una forma poderosa de adaptarse a un nuevo entorno.

Hacer que el mundo trabaje para nosotros

Otro tipo de curiosidad es distintivamente humano. Los psicólogos lo llaman curiosidad epistémica, y se trata de buscar conocimiento y eliminar la incertidumbre. La curiosidad epistémica emerge más tarde en la vida y puede requerir un lenguaje complejo, dijo Twomey.

Para Augustín Fuentes, profesor de antropología en la Universidad de Princeton, esta forma de curiosidad ha diferenciado a los humanos, y probablemente a todos los miembros del género Homo, de otros animales y ha allanado el camino para que podamos poblar casi todos los rincones del mundo, inventando tecnologías desde hachas de mano hasta teléfonos inteligentes.

“Los humanos, en nuestro linaje distintivo, fueron más allá de simplemente ajustar la naturaleza a imaginar e inventar nuevas posibilidades que surgen de ese tipo de curiosidad”, dijo Fuentes a Live Science.

Pero la curiosidad tiene un costo. El hecho de que los humanos puedan imaginar algo no significa que funcionará, al menos no al principio. En algunas situaciones, las apuestas son bajas y el fracaso es una parte saludable del crecimiento. Por ejemplo, muchos bebés son rastreadores perfectamente competentes, pero deciden intentar caminar porque hay más para ver y hacer cuando están de pie, según Twomey. Pero este hito tiene un pequeño costo. Un estudio de niños de 12 a 19 meses que aprendieron a caminar documentó que estos niños se cayeron mucho. Diecisiete veces por hora, para ser exactos. Pero caminar es más rápido que gatear, por lo que esto “motiva a los rastreadores expertos a hacer la transición a caminar”, escribieron los investigadores en el estudio de 2012, publicado en la revista Psychological Science.

A veces, sin embargo, probar una nueva idea puede conducir al desastre.

“La curiosidad probablemente llevó a la gran mayoría de las poblaciones humanas a la extinción”, dijo Fuentes.

Por ejemplo, los inuit de las regiones árticas de Groenlandia, Canadá y Alaska, y los sami del norte de Europa han “creado modos increíbles para hacer frente a los desafíos” de vivir en climas del norte, pero “lo que olvidamos es probablemente Decenas de miles de poblaciones que intentaron y no pudieron “en esos paisajes desafiantes”, dijo.

En definitiva, la curiosidad es sobre la supervivencia. No todos los humanos curiosos vivieron para pasar su inclinación por la exploración a sus descendientes, pero aquellos que sí ayudaron a crear una especie que no pueden evitar pensar: “Huh, me pregunto qué pasaría si …”

Publicado originalmente en Live Science.

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