cocodrilo del terror
Un Deinosuchus, un antiguo cocodrilo con dientes del tamaño de un plátano, se lanza contra un dinosaurio Albertosaurus. (Imagen: © National Geographic Image Collection / Alamy Stock Photo)

Este enorme depredador tenía mandíbulas lo suficientemente poderosas como para someter a enormes presas de dinosaurios.

Un enorme pariente cocodrilo del Cretácico cazaba dinosaurios, destrozándolos con poderosas mandíbulas alineadas con dientes “del tamaño de plátanos”, dicen los investigadores.

Conocido como Deinosuchus, que significa “cocodrilo terrible” en griego, este linaje de reptiles semiacuáticos ciertamente estuvo a la altura de su nombre. Se encontraban entre los depredadores más grandes en sus hábitats acuáticos de América del Norte, donde vivieron hace entre 75 y 82 millones de años. Y con cuerpos de al menos 33 pies (10 metros) de largo, podían someter a casi cualquier animal que vagara a su alcance, incluidos los dinosaurios.

Los paleontólogos habían identificado previamente tres especies de cocodrilos terroristas. Pero algunos expertos argumentaron que la evidencia fósil que define a la especie estaba incompleta y que las tres especies podrían ser una que se extendiera por todo el continente. Los científicos reevaluaron recientemente los fósiles de los llamados cocodrilos terroristas, combinando especies existentes y describiendo una nueva, Deinosuchus schwimmeri, en un nuevo estudio.

cráneo de Deinosuchus
Una reconstrucción de un cráneo de Deinosuchus hatcheri en el Museo de Historia Natural de Utah. (Crédito de la imagen: Mark A. Wilson, CC0 1.0)

Además de tener dientes del tamaño de un plátano, el recién descrito D. schwimmeri era “un depredador monstruoso y extraño”, dijo el autor principal del estudio, Adam Cossette, profesor asistente en el Instituto de Tecnología de Nueva York, Facultad de Medicina Osteopática de la Universidad Estatal de Arkansas. Cossette y sus colegas describieron la nueva especie tomando muestras de fósiles de toda América del Norte y evaluando nuevos fósiles de cocodrilos terroristas del oeste de Texas, según el estudio.

“Hasta ahora, se desconocía el animal completo”, dijo Cossette en un comunicado. El nombre de la especie honra al paleontólogo David Schwimmer, profesor de la Universidad Estatal de Columbus en Georgia (que no debe confundirse con el actor David Schwimmer, quien interpretó a un paleontólogo del Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York, en el programa de televisión “Friends” ).

Los Deinosuchus son crocodilianos, el grupo que incluye caimanes, cocodrilos y gaviales modernos, y a pesar del nombre de “cocodrilo terrible”, el linaje Deinosuchus estaba más estrechamente relacionado con los caimanes, determinaron los investigadores. También encontraron que la especie D. rugosus probablemente estaba mal identificada. Los fósiles de D. rugosus (de los cuales hay muy pocos) probablemente provenían de otras dos especies, D. riograndensis o D. schwimmeri, las cuales fueron descritas más adelante pero contaban con conjuntos más completos de fósiles.

Una ilustración de Deinosuchus
Una ilustración de Deinosuchus. (Crédito de la imagen: Tyler Stone)

El estado de la especie del cocodrilo terrorista D. hatcheri, también basado en pruebas fósiles escasas y fragmentadas, también es cuestionable, informaron los autores.

D. schwimmeri habitaba las costas orientales de América del Norte y el Atlántico costero, mientras que D. riograndensis y D. hatcheri vivían en el oeste; En ese momento, la vía marítima interior occidental separaba geográficamente las especies orientales y occidentales, escribieron los autores del estudio.

Pero sin importar la especie, “Deinosuchus era un gigante que debe haber aterrorizado a los dinosaurios que llegaron a la orilla del agua para beber”, dijo Cossette.

Si bien Deinosuchus compartía muchas características con sus parientes cocodrilos, un par de peculiaridades los distinguen. Sus cabezas anchas y alargadas terminaban en un hocico bulboso, una forma que es única entre este grupo de reptiles, según el estudio. Al final del hocico hay dos grandes respiraderos, que también son exclusivos de Deinosuchus.

Los científicos aún tienen que descubrir la función de las aberturas y la forma del hocico, aunque pueden estar vinculadas a la termorregulación y pueden haber ayudado a los cocodrilos terroristas a mantenerse frescos, según el estudio.

“Era un animal extraño”, dijo el coautor del estudio Christopher Brochu, paleontólogo y profesor en el departamento de Ciencias de la Tierra y el Medio Ambiente de la Universidad de Iowa. Los hallazgos aparecen en la edición en línea del 10 de agosto de la revista Journal of Vertebrate Paleontology.

Publicado originalmente en Live Science.

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