El laboratorio de neutrinos IceCube en la Antártida
El laboratorio de neutrinos IceCube en la Antártida (Imagen: © Martin Wolf, IceCube / NSF)

Las estrellas literalmente centellean menos aquí porque casi no hay ‘turbulencia atmosférica’, un fenómeno que confunde a los científicos de todo el mundo.

Buenas noticias: ¡los científicos han encontrado el mejor lugar absoluto en la Tierra para observar románticamente las estrellas!

Malas noticias: está literalmente al lado del Polo Sur.

El punto de acceso (o punto frío, en este caso) se llama Domo A, y se encuentra en una meseta cerca de la Antártida central, aproximadamente a 2.5 millas (4 kilómetros) sobre el nivel del mar. En un nuevo estudio publicado el 29 de julio en la revista Nature, los investigadores encontraron que las condiciones en el Domo A son positivamente perfectas para mirar al cosmos con una mínima interferencia de la atmósfera de la Tierra.

En particular, las estrellas sobre el Domo A en realidad parpadean menos que en otras partes del mundo, encontraron los investigadores. Eso se debe a un fenómeno llamado turbulencia atmosférica. Básicamente, a medida que el viento sopla sobre terrenos irregulares, como montañas o valles, crea remolinos turbulentos en la atmósfera que pueden deformar la aparición de luz que llega a la Tierra desde estrellas distantes.

“Para cuando [la luz de las estrellas] toca el suelo, está por todas partes y se obtienen estas imágenes borrosas”, dijo en un comunicado el coautor del estudio Michael Ashley, astrofísico de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Sydney, Australia.

ubicación de Dome A
Aquí está la ubicación de Dome A. Empaque sus maletas. (Crédito de la imagen: Xiaoping Pang y Shiyun Wang, Centro Antártico Chino de Topografía y Cartografía)

En su nuevo estudio, Ashley y sus colegas confirmaron que la turbulencia atmosférica no es un problema en el Domo A. Aquí se explica por qué: debido a que la meseta está completamente plana por cientos de pies en todas las direcciones, los lentos vientos locales crean muy poca turbulencia en el aire. Altitudes bajas, donde probablemente se ubicaría una lente telescópica. El equipo erigió un pequeño telescopio en una plataforma a 26 pies (8 metros) del suelo, y pudieron evitar por completo la turbulencia al observar las estrellas en pleno invierno.

Brutales como son, esos inviernos antárticos ofrecen otra ventaja a los observadores de estrellas en el Domo A. Según los investigadores, las noches polares pueden durar 24 horas o más durante el invierno antártico, creando ventanas mucho más largas para observar las estrellas que en cualquier otro lugar de la Tierra. En conclusión, escribieron los investigadores, el Domo A sería el lugar perfecto para instalar un nuevo telescopio terrestre para futuras observaciones estelares.

Por supuesto, la Antártida no es el único lugar de grado A para observar las estrellas. Los telescopios basados ​​en el espacio, como el telescopio espacial Hubble de la NASA, tienen el lujo de flotar muy por encima de la atmósfera turbulenta, lo que permite a los astrónomos capturar algunas imágenes realmente impresionantes del cosmos. Sin embargo, un observatorio terrestre en el Domo A tendría algunas ventajas prácticas sobre el Hubble.

“Los satélites son mucho más caros, estamos hablando de factores de 10 a 100 veces el costo [de los telescopios terrestres]”, dijo Ashley. “Pero otra ventaja de hacer observaciones basadas en la Tierra es que siempre puedes agregar la última tecnología a tu telescopio en tierra. Así que terminas con el espacio rezagado de la tecnología en tierra por 10 años o más”.

Entonces, si bien el Domo A probablemente no sea el destino más práctico para su próxima cita nocturna, podría ayudar a los astrónomos a mantener su cita con el cosmos en los próximos años, aunque es posible que necesiten traer un calentador espacial.

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