pupilas de gato
Las distintivas pupilas en forma de hendidura de un gato lo ayudan a medir con precisión la distancia de ataque a su presa. Crédito: Stephanie Deissner / Getty Images

La forma de la pupila revela presa o depredador en animales.

¿Alguna vez se preguntó por qué los gatos tienen pupilas verticales en forma de hendidura, mientras que las ovejas tienen barras horizontales? Un estudio reciente sugiere que tiene que ver con su lugar en la cadena alimentaria.

Martin Banks, de la Universidad de California en Berkeley, y sus colegas examinaron los ojos de más de 200 animales terrestres y descubrieron que su condición de depredador o presa estaba correlacionada con la forma de sus pupilas. Sus hallazgos fueron publicados en Science Advances en agosto.

La pupila de un gato

Dependiendo de la luz, la forma de la pupila de un gato doméstico cambia de hendidura vertical a almendra atractiva a casi completamente redonda. Al igual que abrir o cerrar cortinas de teatro, los músculos a ambos lados de la pupila del gato abren la hendidura o hacen que se estreche. En general, las pupilas de un gato pueden expandirse 135 veces y pueden funcionar como gafas de visión nocturna incorporadas. Por el contrario, las pupilas humanas se expanden en un factor de 15.

La pupila en forma de hendidura, con su notable control de la luz, es cómo un gato puede cazar en la oscuridad, y también a la luz del día, dice Ron Douglas, biólogo de la visión animal en la Universidad de la Ciudad de Londres. El estudio de Banks muestra que la pupila en forma de hendidura se encuentra con mayor frecuencia en animales que cazan de día y de noche, y especialmente entre los depredadores que emboscan a sus presas, incluidos gatos, serpientes y cocodrilos. Los que persiguen a sus presas, como los guepardos y los lobos, tienden a tener pupilas circulares.

Como la mayoría de los depredadores, los ojos de un gato miran hacia adelante. Su cerebro compara las imágenes ligeramente diferentes transmitidas desde el ojo izquierdo y derecho para ayudar a estimar la distancia, un proceso llamado estereopsis. También hacemos esto: intente bajar las escaleras con un ojo cerrado. ¿Por qué ser un depredador de emboscada dicta la forma de su pupila? Porque para saltar sobre un ratón, un gato debe ser excelente a la distancia de juzgar, y ahí es donde un alumno con forma de hendidura puede ayudar, dice Banks.

Las pequeñas pupilas entregan la imagen más nítida y rinden mejor para la estereopsis.

Paradójicamente, una forma alternativa de juzgar la distancia es difuminar partes de la imagen. Y para eso, un alumno abierto es lo mejor, como cualquier fotógrafo podría decirte. Establezca una apertura amplia en su cámara y mientras su sujeto permanecerá enfocado, el primer plano y el fondo se desenfocarán. Los depredadores también usan esta profundidad de campo borrosa y poco profunda para estimar la distancia.

Pero para usar ambos trucos de medición a la vez, un gato necesitaría una pupila pequeña y una grande al mismo tiempo. Imposible, ¿verdad? Banks no dice que si tiene forma de hendidura: “Creemos que la hendidura vertical es una adaptación realmente inteligente … Hace que la pupila sea pequeña horizontalmente y verticalmente alta. Es realmente genial “.

El efecto funciona mejor a la luz del día, cuando el gato puede contraer a su pupila al más estrecho.

Pupila de oveja

Con su forma de barra horizontal, la pupila de una oveja no podría ser más diferente de la de un gato. Banks descubrió que la mayoría de los animales terrestres con pupilas en forma de barra eran herbívoros que tenían que estar atentos a los depredadores. Sus pupilas horizontales, en los ojos colocados a ambos lados de la cabeza, les permiten explorar el horizonte a su alrededor en busca de posibles atacantes.

Las ovejas pasan gran parte del día con la cabeza inclinada hacia abajo mientras pastan. A medida que su cabeza se inclina hacia el suelo, sus globos oculares giran como niveles espirituales manteniendo sus pupilas paralelas al horizonte.

“Que sus globos oculares giren así significa que debe importar cuál sea su orientación”, dice Douglas. Banks sospecha que otro beneficio de las pupilas horizontales es reducir el resplandor del sol de arriba.

El ojo horizontal autonivelante también ofrecería vistas panorámicas del terreno que está por delante, tal vez parte de la razón por la cual las cabras, las ovejas y los caballos están tan seguros en terrenos irregulares.

El ojo humano
El ojo humano redondo nos permite cazar, reunir y observar detalles finos. Crédito: Mitchell Smith / publicidad

Pupila de humano

Las pupilas redondas como el nuestro son menos conocidos. Los humanos son generalistas consumados. Además de cazar y recolectar, requerimos que nuestros ojos detecten detalles complejos como las expresiones faciales. “Hay más demanda en nuestros ojos”, dice Banks. Quizás haya una compensación: renunciamos a algunos de los mecanismos de control de la luz del gato, por ejemplo, para los ojos más adecuados para captar el color y otros detalles en la escena que nos rodea.

Banks también piensa que nuestra altura podría explicar en parte la forma de nuestra pupila. Incluso entre los depredadores de emboscada, donde las pupilas en forma de hendidura son más comunes, las especies más altas como los leones tienden a tener pupilas redondas. Banks cree que puede deberse a que el truco de profundidad de campo borroso y poco profundo que usan los gatos domésticos para juzgar la distancia es más efectivo a corta distancia. La distancia ojo a presa de un gato a punto de saltar sobre un ratón es mucho más corta que la de un león a punto de saltar sobre un antílope.

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